22/10/2017

¿Qué le sucedió a América?

Bita Mehrjou, una enfermera de Nueva York, se unió recientemente a un grupo de miembros de la AFT para brindar asistencia a Puerto Rico, que fue devastado por el huracán. Esperaba encontrarme con enfermedades bacterianas, estrés postraumático y lesiones y enfermedades no tratadas. No una nota de suicidio. Mehrjou y un grupo de enfermeros visitaron la casa de una mujer de 80 años que prácticamente no tenía agua ni alimentos. Sola y desesperada, la mujer escribió las que podrían haber sido sus últimas palabras pensando en quitarse la vida. Afortunadamente, el equipo de asistencia llegó a tiempo y se evitó la tragedia.

Ayuda en caso de catástrofes en Puerto RicoWeingarten, segunda desde la derecha, en el centro de distribución de asistencia de la Asociación de Maestros de Puerto Rico en Yabucoa el 14 de octubre. Foto por Brett Sherman.

Pero siguen ocurriendo numerosas tragedias en Puerto Rico y las Islas Vírgenes Estadounidenses. Contrario al alarde del presidente Trump de que debería obtener una clasificación de 10 sobre 10 en los esfuerzos de asistencia en Puerto Rico, la asistencia federal a los ciudadanos estadounidenses allí ha sido sumamente inadecuada. Los miembros de la AFT, que se unieron a 300 electricistas, carpinteros y demás trabajadores capacitados de la unión para ofrecer ayuda, nos cuentan que muchas víctimas del huracán les dijeron lo mismo: "Usted es la primera persona que ha venido a ayudarme". La devastación y el sufrimiento a esta escala requieren más que voluntarios y beneficencia. El gobierno federal no cumple con esta responsabilidad esencial: la seguridad de sus ciudadanos.

La mayoría de los residentes de Puerto Rico comienza su segundo mes sin electricidad, agua segura ni alimentos adecuados. Visité el territorio la semana pasada y vi innumerables hogares sin techo, ni siquiera lonas; por eso, lo que no se destruyó en el huracán se está arruinando ahora. Cadáveres de animales, aludes de barro y toxinas contaminan los canales; y los residentes que no tienen más opción que usar el agua no segura para bañarse, limpiar y cocinar se enferman por deshidratación, leptospirosis y enfermedades bacterianas. Las personas mueren por causas tratables como diabetes y enfermedad renal porque no tienen acceso a la atención. Las morgues están desbordadas.

Los voluntarios de la AFT marcaron un mapa de Puerto Rico para indicar dónde habían brindado ayuda, y llenaron el mapa de puntos de costa a costa. Otro cuadro mostraba las seis ubicaciones donde habían visto representantes de la Agencia Federal para el Manejo de Emergencias (FEMA), principalmente para recibir solicitudes de ayuda. Un día, pasé ocho horas en la carretera desde San Juan hasta las regiones gravemente afectadas de Guayama y Yabucoa. No vi un solo cartel de respuesta federal, salvo un jeep del ejército. Sin embargo, Trump amenazó con poner fin a la ayuda a Puerto Rico antes de que muchos residentes recibieran ayuda para sobrevivir, mucho menos para reconstruir. Comparemos esto con las catástrofes naturales en el territorio continental de los EE. UU., donde, a veces, la FEMA tiene presencia desde hace años. Las catástrofes naturales suceden indiscriminadamente, pero la respuesta a esta crisis huele a discriminación.

El paquete de ayuda que el Congreso aprobó es fundamental, pero es insuficiente. El presidente de la American Federation of State, County and Municipal Employees (AFSCME), Lee Saunders, tiene razón: Puerto Rico necesita un Plan Marshall. Es fácil imaginar dos situaciones: una en la que se modernice la red eléctrica, se reconstruyan las estructuras, se fortalezcan las escuelas y los servicios públicos, y la asistencia económica le permita a la isla prosperar con el turismo y la industria. La otra, hundir el territorio en deudas, exponer a los ciudadanos a la inclemencia de las condiciones climáticas extremas e impedirle educar y cuidar a sus residentes, es inadmisible y contraria a los principios estadounidenses. Igual que los países europeos devastados por la Segunda Guerra Mundial clamaron aún más fuertemente después de recibir la ayuda dirigida, así lo haría Puerto Rico.

Las escuelas públicas tienen un rol central en los esfuerzos de recuperación. Las escuelas de Puerto Rico que inicialmente sirvieron como refugios se transformaron en centros comunitarios y espacios para las tareas de asistencia. Los miembros de nuestra filial en Puerto Rico, la Asociación de Maestros de Puerto Rico (AMPR), trabajan con funcionarios para inspeccionar los edificios de las escuelas para que puedan repararse, desinfectarse y volver a abrir sus puertas. Van a comenzar a abrir para los estudiantes el 24 de octubre. Sin embargo, sabemos que, con frecuencia, los privatizadores de escuelas asedian en tiempos de crisis, y hay señales de advertencia de que la comisionada de Educación en las Islas Vírgenes desea entregar sus escuelas públicas al mejor postor.

Nuestra unión lo ha dado todo. Miles de miembros de la AFT han donado a nuestro fondo de asistencia para ayudar a reconstruir hogares y reabastecer escuelas. La AMPR transformó el salón de la unión en un centro de ayuda: en un piso, ayuda a las personas a completar formularios de la FEMA, y en otro, empaqueta alimentos, agua y otros elementos esenciales que la unión entrega en áreas gravemente afectadas. Me conmovió mucho participar en estas caravanas de entrega. Y la AFT va a lanzar Operation Agua (OperationAgua.com) con Operation Blessing International, la Federación Hispana, la AFSCME y otros para brindar dispositivos de filtrado de agua a hogares, escuelas y centros de ayuda en todo Puerto Rico.

Así somos como movimiento sindical. Nos importan las personas y luchamos por lo correcto. Luchamos por ayudar a las personas a tener la libertad de gozar de una vida mejor y trabajamos para aliviar el sufrimiento humano. Como Bita Mehrjou, que, al ver la devastación del huracán, preguntó: "¿cómo puedo ayudar?". Es sumamente vergonzoso que el presidente Trump no se haga la misma pregunta. 

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